Por: Ángela Palacios

La innovación es un concepto realmente amplio, pero puede reducirse a un elemento clave: “satisfacer las necesidades de los clientes”, así lo explica Mark O’Neil, Product Manager for Developer Platform en Blackboard, quien agrega que “cuando el Open Source se combina con una plataforma abierta le permite generar productos que van más allá de lo que puede ser ofrecido por los proveedores comerciales”.

Blackboard es un ejemplo de esto, pues a través de arquitecturas como las API REST (arquitectura para diseñar aplicaciones en red) los desarrolladores pueden escribir aplicaciones personalizadas que interactúan con los datos de Blackboard Learn utilizando una interfaz conocida. Las API REST satisfacen las necesidades de integración de la comunidad de una manera moderna y sencilla.

¡API REST para todos!

Mark O'Neil

Mark O’Neil

Mark explica que desde 2003, Blackboard ha proporcionado APIs abiertas denominadas Building Blocks for Java, es decir que estas requerían el uso de Java. Asimismo, que para el 2007, se introdujo un conjunto de servicios web (O APIs) basados en SOAP, que a pesar de que no requerían Java, solo soportaban un subconjunto de los casos de uso para los cuales se proporcionaban APIs de Building Block; y aunque las aplicaciones basadas en SOAP podrían escribirse en el lenguaje preferido de los desarrolladores, en muchos casos fueron necesarias bibliotecas adicionales para satisfacer las complejidades de SOAP.

En la actualidad, se utiliza API de REST porque “es una arquitectura moderna, es más fácil de adoptar para la construcción de aplicaciones que se integran con nuestros productos. REST se usa de manera sencilla; las solicitudes y los resultados obtenidos se hacen a partir de JSON, que es considerablemente más simple de usar y contiene menos markup que el XML requerido por SOAP” indica Mark.

Las APIs REST permiten el uso del lenguaje de desarrollo del programador, siempre que admita HTTPS y tenga acceso a una biblioteca JSON. Esto optimiza el uso de la experiencia interna y reduce los tiempos de entrega.

La plataforma para desarrolladores y las API REST se publicaron en la primavera de 2016 bajo vista previa técnica con el lanzamiento Q2 2016 de Blackboard Learn, pero ahora están disponibles para uso en producción. Esto significa que “estamos reduciendo las barreras de entrada para los desarrolladores interesados en productos Blackboard”, dijo Mark.

¿Cómo lo logran?

  1. Abriendo la documentación, cualquiera puede leer acerca de lo que se puede actualmente con la API REST. “Estamos desarrollando las API REST con cada versión de SaaS”.
  2. Haciendo que el código fuente del ejemplo esté tisponible en Github. Actualmente existen ejemplos escritos en cURL, Java, C #, Go, Ruby, Python. “Estamos trabajando para entregar ejemplos en otros idiomas y el sitio de la comunidad es un gran recurso para intercambiar ideas y hacer preguntas”.
  3. Se está desarrollando un modelo para entregar con mayor eficacia los entornos de desarrollo a la comunidad.

Blackboard camino a la expansión de la historia de Openness

Desde el 2003, Blackboard Learn ha sido un producto abierto en el sentido de la oportunidad, a través del uso de APIs para acceder y administrar los datos de aprendizaje, y proporcionar herramientas únicas a los usuarios de Learn.

Según Mark “Hoy estamos ampliando esa oportunidad tomando un enfoque diferente y publicando nuestros ejemplos y documentación de API para cualquier persona que esté interesada en desarrollar una aplicación que se integre con Blackboard Learn, permitiéndole así, investigar, utilizando las API REST y construir su producto ”.

 Estamos entregando abiertamente el conocimiento al prototipo y estamos entregando APIs REST para construir el siguiente nivel de herramientas de aprendizaje.

Esta es una de las más grandes claves para innovar en Open Source, pues el que todo se encuentre al alcance de las manos de la comunidad hace que existan más recursos de desarrollo, y nuevas oportunidades de mejora.

Además de estas razones, Mark hace enfasis en otros temas a tener en cuenta para que el Open Source sea un tema de crecimiento constante: solución para compartir y respuesta rápida, “cuanto más compartimos, más crecemos como comunidad global. El acceso al código fuente permite a la comunidad impulsar el desarrollo de productos tan rápido como sea necesario”, explica O’Neil.

“¿Por qué no trabajar con Open Source?”

Según Mark, ennumerar las razones por las cuales Open Source es un gran benficio para la comunidad se vuelve casi interminable, por ello se reeplantea siempre la pregunta de “¿por qué no hacerlo?”, pues si bien existen dificultades, hay razones de sobra que las equiparan y las superan en temas de beneficios, como las siguientes:

  • Mi código puede no ser lo suficientemente bueno: “¡Soy positivo y seguro que lo es! Tuve la misma preocupación cuando comencé a participar en la comunidad Open Source. Si mi código funciona como espero, será lo suficientemente bueno, la gente está muy entusiasmada por ver la solución aportada. La comunidad siempre ha sido receptiva y de apoyo – he aprendido mucho de compañeros desarrolladores! “
  • Mis soluciones son específicamente institucionales: “esto es simplemente un problema de diseño -abstraer los componentes que son específicamente institucionales para que otros puedan hacer los cambios necesarios y encuentren una solución genérica-“
  • ¿Qué hay sobre el soporte de código abierto?: “seguramente esto depende del proyecto, pero la mayoría de ellos, están en uso, en alguna capacidad de producción y tienen gran apoyo de la comunidad”.
  • Open Source da la oportunidad de aprender de las soluciones de otros
  • La reutilización del código existente acelera el tiempo para alcanza
  • Contribuir a la comunidad los favorece a ellos, a la institución y a mí.

El Open Source en el futuro del E-Learning

Uno de los más grandes desafíos radica en los recursos que se requieren para el desarrollo y la aportación de soluciones a la comunidad de Open Source y el valor institucional; sin embargo, son cada vez más los desarrollos de Open Source que favorecen específicaciones y tecnologías para el aprendizaje, dado que el acceso a la API de LMS / VLE y los estándares abiertos como LTI, Caliper, LIS y Common Cartridge, son vistas como áreas de oportunidad en las que la comunidad Open Source puede impulsar la innovación.

Open Source tiene un campo de desarrollo interesante en:

  • Herramientas pedagógicas: “mejoran la enseñanza y el aprendizaje, pues muestran de forma interactiva conceptos científicos o contenidos personalizados”.
  • Herramientas analíticas: “Reúnen el rendimiento de la actividad y permiten una mejor experiencia de aprendizaje.”

Ambos son ejemplos del uso de modelos de tecnologías para el aprendizaje que permiten entender la relación entre contenido y rendimiento, y proporcionar una experiencia de aprendizaje mejorada y personalizada. Asimismo, se hace visible el uso de las tecnologías para el aprendizaje con el fin de producir la selección de cursos guiados sobre la base de la experiencia previa.

Acerca de Mark O’Neil

Ha trabajado para Blackboard durante 7 años. Empezó como Gerente de Producto Técnico de Blackboard Learn, cargo en el que supervisaba la adopción y mejora de soporte para varios estándares, incluyendo IMS Learning Tool Interoperability (LTI), Learner Information Services (LIS), soporte de Common Cartridge, CAS, Shibboleth. Durante ese tiempo, facilitó el desarrollo del SIS Framework de Blackboard, para simplificar la integración con los sistemas de información de los estudiantes y el marco de autenticación para agilizar la gestión e instalación de modelos de autenticación estándar y personalziados.

Actualmente, es el Gerente Senior de Producto para la Plataforma de Desarrolladores de Blackboard, es el responsable de ofrecer lo que él llama “la experiencia de desarrollador de Blackboard”, es decir, Es decir, todo (incluidas las API) que los desarrolladores usan para crear aplicaciones de enseñanza y aprendizaje que se integran con los productos de Blackboard.

Tiene una larga historia con el desarrollo de software para Blackboard, ha desarrollado aplicaciones Open Source, ha adminsitrado un campus Learn Installation y los sistemas curriculares relacionados. En 2005 se reunió con un grupo de clientes de Blackboard para iniciar una lista de correos en la que se compartían consejos, trucos y soluciones de desarrollo al que le llamaron BB-OpenSrc. Esta lista de correo se convirtió en OSCELOT (Open Source Community for Education Learning Objects and Tools), comunidad de la cual es co-fundadador y con la cual brinda soluciones E-Learning para Open Source.

*Photos by: AFP Ian Thomas Jansen

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