Por: Christina Gómez Echavarría

Baltimore, Estados Unidos

Puede parecer complicado manejar 174 escuelas públicas en un solo sistema, especialmente cuando hay una transición mundial hacia el aprendizaje digital y semipresencial. 174 es el número de escuelas, centros y programas que conforman el sistema de Baltimore County Public Schools (BCPS), que en conjunto educan a más de 111.000 estudiantes. Además, es un reto entender que cada uno de esos estudiantes tiene necesidades e intereses específicos, y que cada uno tiene un objetivo diferente sobre la construcción de su educación y su futuro.

Jim Fazzino es supervisor de E-learning en Baltimore County Public Schools y colabora con cualquier escuela intermedia o secundaria interesada en permitir a sus estudiantes acceder a rcursos y herramientas e-learning. BCPS define el programa de e-learning como aprendizaje mixto a distancia. Los estudiantes que acceden a este modelo de educación posiblemente asisten a una escuela tradicional para tomar algunas de sus clases y pasan otra parte de su día asistiendo a clases digitales sobre una variedad de temas o materias.

Al igual que la escritura antecedió al papel, el teléfono fue el antecesor del e-learning, en el caso de Baltimore County. Existía un modelo en Baltimore County que permitía a los estudiantes participar en una teleconferencia con el profesor, conversar sobre tareas y escuchar una clase. Eso fue hace alrededor de cinco años, cuando la gente empezaba a pensar de manera diferente sobre la posibilidad de satisfacer las necesidades de cada estudiante.

En Baltimore County Public Schools, el e-learning ofrece soluciones innovadoras para los desafíos de la programación de clases. Algunos estudiantes quieren tomar una clase avanzada que no está disponible en su escuela, de manera que surge la necesidad de crear opciones tanto dentro como fuera del horario tradicional de las clases. Jim Fazzino colabora con las escuelas y con otros líderes de la oficina central con el fin de identificar las necesidades de cursos de los estudiantes y desarrollar soluciones. Otro punto favorable para el e-learning es en el caso de los estudiantes que requieren cursos adicionales de matemáticas antes de comenzar la educación secundaria, bajo el sistema de e-learning se ofrecen dichas clases desde la segunda quincena de marzo hasta agosto, para así apoyar a los estudiantes de la escuela intermedia en el cumplimiento de sus objetivos.

Por razones personales o de salud, a algunos estudiantes les puede resultar imposible asistir a una escuela tradicional, pero tienen la opción de las clases de e-learning. Otros sencillamente desean graduarse más rápido y recurren al e-learning para acumular más créditos. BCPS usa un proceso de matrícula combinada que les permite a los estudiantes asistir a las escuelas tradicionales y tomar cursos de e-learning. Para tal fin se creó una oficina de e-learning.

Jim dice que los profesores aprecian las ventajas de ofrecerles a los estudiantes el acceso permanente a la educación. El día no puede durar más de 24 horas, pero el aprendizaje nunca termina. Con este modelo, los estudiantes tienen la posibilidad de interactuar con sus colegas y con los profesores durante seminarios virtuales regulares, acceder a contenido digital en cualquier momento del día o de la noche, enviar mensajes a los profesores y presentar trabajos cuando están listos para presentarlos. Los maestros pueden adaptar el aprendizaje con base en las necesidades de los estudiantes y frecuentemente les permiten flexibilidad en su manera de explorar el material o demostrar su aprendizaje.

Jim cuenta con 13 profesores de e-learning de tiempo completo, y la demanda es tan alta que otra docena de profesores de escuelas tradicionales dictan clases de e-learning por las tardes o durante los fines de semana. Adicionalmente, algunos profesores jubilados con una amplia trayectoria en el campo de la educación dictan un par de clases digitales al año. En total, se realizan alrededor de 35 clases diferentes mediante el e-learning, muchas de las cuales cuentan con múltiples secciones.

Moodlerooms, que se usa desde 2011, es una de las plataformas empleadas para la entrega del contenido y para facilitar el trabajo. Jim explica que Moodlerooms les permitió negociar como equipo la mejor manera de estructurar y entregar a los estudiantes el contenido digital. Afirma, además, que representó una gran oportunidad de aprendizaje para ellos, como oficina de e-learning, poder tener conversaciones serias para determinar las mejores prácticas en el campo del aprendizaje mixto. No hay duda de que la educación y la oportunidad son la piedra angular del e-learning, pero vienen acompañadas de la responsabilidad de garantizar que todos los estudiantes tengan las mismas herramientas. Si un estudiante no tiene un dispositivo o acceso a Internet para poder asistir a clases de e-learning, BCPS le prestará un equipo y, además, los recursos necesarios para garantizar su asistencia.

Y esto no se aplica únicamente a los estudiantes. Adicionalmente, BCPS ofrece programas de desarrollo profesional a los profesores del condado como soporte para el uso de prácticas de aprendizaje mixto. El e-learning es uno de los muchos programas que forman parte de la iniciativa STAT de BCPS -una conversión digital bajo la cual los estudiantes y los profesores de las escuelas tradicionales están cambiando al sistema de aprendizaje mixto en ambientes centrados en el estudiante-. Jim afirma que “el sistema de e-learning de BCPS atiende a aproximadamente 1.000 estudiantes al año, y es maravilloso formar parte del equipo. Estamos colaborando para aumentar los logros de nuestros 111.127 estudiantes, aprendiendo permanentemente de nuestros socios en las aulas y compartiendo nuestras experiencias en la enseñanza digital”.

Es un programa en constante evolución y lo bueno es que la educación no terminará nunca, ni después de la secundaria ni después de la universidad. La implementación del e-learning es simplemente un paso más emprendido por Baltimore County Public Schools en el camino hacia la posibilidad de ofrecerles a los estudiantes mejores oportunidades de éxito.

*Jim Fazzino es supervisor de E-learning de Baltimore County Public Schools.

Foto: AFP Yuri Gripas